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Comment les opales sont-elles extraites en Australie ?

Ce blog est traduit de l’anglais

Où trouve-t-on les opales australiennes ?

Map of Australia
Une carte de l'Australie montrant ses emplacements miniers d'opale

Les opales australiennes se trouvent principalement dans plusieurs régions d’Australie. Les zones productrices d’opales les plus célèbres comprennent :

1.     Lightning Ridge, Nouvelle-Galles du Sud :Crête de Foudre est peut-être la zone minière d’opale la plus renommée d’Australie et est célèbre pour ses opales noires, connues pour leur ton sombre et leurs couleurs vibrantes. Il est situé dans le nord-ouest de la Nouvelle-Galles du Sud. Outre Lightning Ridge lui-même, des opales noires peuvent également être trouvées dans les champs voisins comme Grawin, Glengarry et Sheepyard.

2.     Coober Pedy, Australie du Sud : Coober Pedy, souvent appelée la « capitale mondiale de l’opale », est située dans l’Outback sud-australien. Elle est connue pour produire des opales blanches et claires, ainsi que des fossiles « opalisés » uniques.

3.     Andamooka, Australie du Sud : Située près de Coober Pedy, Andamooka est une autre zone minière d’opale en Australie du Sud, connue pour produire des opales en cristal et blanches.

4.     Mintabie, Australie du Sud : Mintabie était autrefois une zone minière d’opale remarquable en Australie du Sud, mais le gouvernement l’a fermée à l’exploitation minière commerciale en 2018.

5.     Opales Boulder du Queensland : Les opales Boulder se trouvent dans l’ouest du Queensland, en particulier dans des régions comme Quilpie, Winton, Yowah, Koroit et Opalton. Ces opales sont généralement intégrées dans une matrice de pierre de fer et sont connues pour leurs motifs uniques.

6.     White Cliffs, Nouvelle-Galles du Sud : White Cliffs est une autre ville minière d’opale de Nouvelle-Galles du Sud, connue pour ses opales blanches, souvent trouvées dans des « pirogues » souterraines.

Ces régions possèdent différents types et qualités d’opales, et l’industrie minière de l’opale en Australie se caractérise par sa diversité. Chaque emplacement a ses conditions géologiques uniques, ce qui conduit à la découverte de différents types d’opales dans chaque zone. Il est important de noter que l’exploitation minière de l’opale est réglementée en Australie et que les mineurs doivent obtenir les permis et les baux nécessaires pour opérer légalement.

Comment les opales sont-elles extraites ?

L’exploitation minière australienne de l’opale implique l’extraction de pierres précieuses d’opale de la terre. Le processus peut varier en fonction de l’ampleur de l’exploitation minière et de l’emplacement spécifique, mais voici les étapes générales impliquées :

1.     Prospection : Les mineurs commencent par prospecter des zones riches en opale. Cela peut impliquer des études géologiques, l’étude du terrain et parfois même le recours aux connaissances locales ou aux « potins sur l’opale » d’autres mineurs.

2.     Revendication d’une zone minière : Une fois qu’une zone potentiellement prometteuse est identifiée, les mineurs doivent obtenir les permis et les baux miniers nécessaires pour exploiter légalement la terre.

3.     Excavation : L’exploitation minière de l’opale peut être réalisée par diverses méthodes, notamment l’exploitation minière à ciel ouvert et l’exploitation souterraine. L’exploitation à ciel ouvert consiste à enlever la couche arable et les morts-terrains pour accéder aux couches contenant de l’opale, tandis que l’exploitation souterraine consiste à creuser des tunnels pour atteindre les gisements d’opale.

4.     Extraction d’opale : les mineurs utilisent des outils comme des pioches, des pelles et parfois des explosifs pour extraire la roche ou la terre contenant l’opale. L’opale se trouve généralement dans de petites veines ou « nobbies » au sein de la roche hôte.

5.     Tri et nettoyage : La matière extraite est transportée vers la surface, où elle est triée et nettoyée. Les mineurs inspectent soigneusement le matériau à la recherche d’opale et éliminent tous les stériles.

6.     Traitement et découpe : Une fois l’opale extraite, elle peut subir un traitement pour révéler tout son potentiel. Cela peut inclure le nettoyage, la découpe et le polissage pour améliorer son apparence.

7.     Évaluation et classement : La qualité et la valeur des opales sont évaluées en fonction de facteurs tels que la couleur, la clarté, le motif et la taille. Les experts en gemmologie peuvent classer les opales en conséquence.

8.     Vente ou enchères : les opales peuvent être vendues directement aux acheteurs, aux grossistes ou aux enchères. Certains mineurs choisissent de tailler et de vendre eux-mêmes les opales, tandis que d’autres vendent l’opale brute à des négociants ou à des lapidaires.

9.     Remise en état : les mineurs sont souvent tenus de réhabiliter les terres après l’exploitation minière, en les restaurant le plus près possible de leur état naturel.

L’exploitation minière australienne de l’opale est connue pour son imprévisibilité. Certains mineurs deviennent riches, tandis que d’autres peuvent passer des années sans trouver d’opales de valeur. Il s’agit d’une industrie exigeante et à forte intensité de main-d’œuvre qui nécessite une compréhension approfondie de la géologie, de la patience et un peu de chance. Quoi qu’il en soit, l’exploration et l’exploitation minière de l’opale en Australie sont un exercice très coûteux, ce qui explique en partie pourquoi elle constitue une pierre précieuse si précieuse sur le marché des pierres précieuses.

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